¿Cómo vemos los colores?

Introducción a los colores

Los colores forman parte de nuestra vida diaria. Están presentes en casi todo lo que nos rodea, ya sea de forma directa o indirecta. Por ejemplo, cuando elegimos una prenda para vestir, cuando vemos un animal colorido que nos llama la atención, o incluso cuando nos rompemos las manos aplaudiendo los colores de nuestro equipo de fútbol favorito. Quizás no te lo hayas preguntado pero detrás de los colores, se esconde un trasfondo científico muy interesante.

La luz, el personaje principal detrás de los colores

Así es, gracias a que existe la luz (y nuestro cerebro :P) nosotros podemos interpretar los colores de la forma que lo hacemos. Primero debemos tener en cuenta una serie de aspectos para entender esto de la mejor forma.

La luz es una onda

¿Por qué decimos esto y que tiene que ver con los colores? Bueno, que la luz sea una onda, es lo que nos permite diferenciar entre los distintos colores que comprenden el espectro visible.

Onda de luz
La luz se comporta como una onda. A su vez, a la distancia entre los picos de esa onda, se la llama Longitud de Onda, responsable de la diferencia entre los colores.

Cuando observamos un color, por ejemplo la tinta azul de una lapicera, básicamente lo que estamos viendo es luz. Al mismo tiempo, primero nuestros ojos y el cerebro después, lo captan e interpretan para que nosotros lo veamos del color determinado. Todo eso ocurre gracias a que el color azul tiene una longitud de onda determinada. Y como podrán suponer, a medida que cambia la longitud de onda, cambia el color que observamos. Esto ocurre para todo el espectro visible de colores, partiendo del violeta y aumentando gradualmente hasta el rojo. En medio, pasamos por todos los colores posibles que existen en nuestra naturaleza.

La unidad de distancia utilizada para las longitudes de onda difiere un poco con las convencionales. Como estamos hablando de distancias exageradamente chicas, utilizamos la unidad de "nanómetros" en lugar de los "metros". Para que se hagan una idea de lo pequeño que es 1 nanómetro (nm), un cabello humano promedio tiene 80 nm de diámetro.

Espectro visible
Espectro visible de colores con su respectiva longitud de onda. Las longitudes de onda más cortas corresponden al violeta y las más largas al rojo (Fuente: https://luisenriqueinformatica.wordpress.com).

¿Y de donde proviene esa luz?

Principalmente, la luz que hace que veamos los diferentes colores, proviene, por ejemplo, del sol. Los rayos solares que llegan a la tierra contienen todas las longitudes de onda (incluso aquellas por fuera del espectro visible, como por ejemplo la ultravioleta). A este tipo de luz, se lo llama Luz Blanca y, como dijimos recién, contiene a todos los colores del espectro. Así es, la suma de todos los colores (en igual proporción, claro) da como resultado el blanco.



Si la luz que viene del sol es blanca y contiene todos los colores, ¿Por qué no vemos todo blanco?

Y finalmente llegamos a la pregunta del millón. ¿Por qué vemos como vemos?. Bueno, el origen del color se debe, principalmente, a dos cosas. Primero, y la que vamos a explicar aquí, es la presencia de pigmentos. Segundo, a la otra posible fuente de color que se llama iridiscencia. Pero esto último merece una publicación aparte ya que es sumamente interesante como para ser contado en dos renglones (Colores Iridiscentes, ¿Qué son?).

Enfoquémonos en los pigmentos. Un pigmento es un material que tiene la particularidad de absorber selectivamente las longitudes de onda de la luz y así poder reflejarlas o dejar que pasen de largo. Por ejemplo, si observamos un material que a nuestros ojos es azul, quiere decir que dicho material esta compuesto por un pigmento que absorbe todas las longitudes de onda (luz blanca) pero solo refleja la longitud de onda correspondiente a la azul.

pigmentos y color
Un material con pigmento azul absorbiendo todas las longitudes de onda y reflejando solo la del azul. Como resultado, vemos al objeto de ese color.

Lo mismo sucede, por ejemplo, con la ropa, el pelaje o plumaje de la mayoría de los animales, las plantas y un sin fin de ejemplos más. Ahora ya sabemos por qué vemos los colores de la forma que lo hacemos y podes compartir este conocimiento con tu familia y amigos.

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Recuerda que siempre puedes visitar el Diccionario Científico en caso que no recuerdes el significado de los conceptos científicos.

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