¿Qué son los fenómenos de El Niño y La Niña?

El Niño y la Niña, más que solo pequeños para la ciencia

Seguramente han notado que cada tanto en las noticias se habla sobre grandes tormentas que provocan inundaciones o fuertes sequías que afectan particularmente a Sudamérica, California o las costas de las islas del Pacífico y Australia. Alguna vez te preguntaste ¿porqué se producen estas catástrofes meteorológicas? Muchos creerán que se debe al  Cambio Climático. Sin embargo, estas intensas lluvias o extremas sequías son debidas a variaciones climáticas que ocurren regularmente conocidos como el fenómeno de El Niño y La Niña.

Sin estado normal no habría fenómenos

Antes de explicar cómo se originan y afectan estos fenómenos meteorológicos, es necesario que comprendamos el estado normal del clima en la región tropical del Océano Pacífico.

Los vientos alisios que circulan de Este – Oeste, empujan las aguas cálidas del océano en esa misma dirección. Esto provoca que una masa de agua cálida se concentre en las costas de Oceanía y el Sudoeste Asiático. Al concentrarse, y debido a las altas temperaturas, el agua se evapora y se condensa generando el clima tropical y lluvioso característico de esta región.

En el otro extremo de la región, en la costa Sudamericana, la ausencia de aguas cálidas permite el ingreso de aguas frías proveniente de los fondos oceánicos. Esto produce una diferencia de temperatura en el Océano Pacífico, donde se concentra agua fría en el este y agua cálida en el oeste.

En lo alto de la atmósfera en la región de Oceanía, los vientos retoman hacia las costas Sudamericanas, formando un sistema de circulación de aire, conocido como Célula de Hadley. Este sistema empuja constantemente el agua desde Este al Oeste.  

Condiciones climáticas normales
Condición Normal. Los vientos siguen el recorrido de Este a Oeste a través del Océano Pacífico. Así, agua más caliente se concentra en el Pacífico occidental produciendo el clima tropical lluvioso característico de Oceanía y el Sudoeste Asiático. Créditos por la imágen: Fred the Oyster

El Niño llega en Navidad

El fenómeno de El Niño es una anomalía de las condiciones climáticas normales, que ocurre en forma irregular en intervalos de 3 a 5 años. Generalmente, este fenómeno ocurre para finales del mes de Diciembre, de allí su nombre.  

Debido a una disminución en la velocidad de rotación de la Tierra, la circulación de los vientos alisios se ve reducida. Por lo tanto, se modifican las corrientes marinas y el clima. El agua cálida que se encontraban en Oceanía se dirige hacia Sudamérica. Como la superficie del agua es más caliente de lo normal en esta región, la atmósfera también se calienta, hecho que ocasiona que el aire húmedo se eleve, forme nubes y se produzcan tormentas tropicales muy intensas e inusuales en Ecuador, Perú y California. Diluvios e inundaciones en el sur de Brasil, Noreste de Argentina y Uruguay.

Por lo contrario, en las costa oeste del Pacífico el clima se torna muy seco y, como producto se observan importantes sequías e incendios.

Fenómeno del Niño
Imágenes de temperaturas (ºC) anómalas en la superficie oceánica y en el océano durante el fenómeno de El Niño.

Una Niña para completar

Como podrán imaginarse, el fenómeno de La Niña es lo opuesto al de El Niño y también genera importantes cambios climáticos. Los vientos alisios se intensifican, generando que mucha más cantidad de agua caliente se concentre en las costas de Oceanía y el Sudoeste Asiático. De este modo, intensas lluvias y tormentas ocurren esta región. Es en este periodo cuando observamos en las noticias que ocurren la mayoría de los tifones.

Por lo contrario, Sudamérica se ve afectada por la escasez de precipitaciones, provocando importantes sequías, que afectan principalmente a la producción agropecuaria.

Temperaturas durante La Niña
Imágenes de temperaturas (ºC) anómalas en la superficie oceánica y en el océano durante el fenómeno de La Niña.

En resumen, en la región del Pacífico ecuatorial, existe un ciclo global natural del clima conocido como El Niño-Oscilación del Sur (ENSO por sus siglas en inglés), que involucra oscilaciones en la temperatura del océano y la atmósfera. Este ciclo presenta dos fases opuestas: una de calentamiento e intensidad de lluvias en el Pacífico oriental conocida como El Niño. La otra fase de enfriamiento llamada La Niña. Ambos fenómenos climáticos provocan desastres naturales, que afectan a la producción agrícola-ganadera, pesquerías y la vida de muchas personas.

A continuación les dejo un video muy didáctico que explica cómo se producen estos fenómenos climáticos.

Muchas gracias por leer hasta el final. Espero te haya gustado y, sobretodo, que haya podido responder la pregunta para que así puedas comentarlo con tus amigos.


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