The Walking Dead en la naturaleza: ¿Qué son los Insectos ZOMBIES?

Los Walking Dead de la naturaleza ¿Qué son los insectos zombies?

Como suele ocurrir, la realidad, una vez mas, supera a la ficción. En la naturaleza, esto es incluso mucho más común. ¿Qué pasa si te dijera que existen insectos zombies? Así es, insectos muertos en vida que andan deambulando erráticamente. ¿Puede ser verdad? ¿Cómo es posible? Entérate aquí sobre este particular y sorprendente fenómeno.

Insecto muerto

¿Qué son los insectos zombies?

Por si aún no lo han notado en las dos imágenes anteriores, creciendo por fuera de los insectos hay un hongo parásito del género Cordyceps, responsable de este fenómeno tan particular. Este hongo se desarrolla, principalmente, en la cabeza de las hormigas carpinteras tropicales (Camponotus Leonardi), manipulándolas hasta lograr las condiciones idóneas para su reproducción. Del mismo modo, también se puede propagar dentro de otros insectos como mariposas y saltamontes, e incluso en algunos arácnidos como la tarántula.

¿Cómo es el proceso?

Un estudio realizado por la Universidad Estatal de Pensilvania, donde se estudió el interior de las cabezas de las hormigas, concluyo que, una vez el insecto es infectado con este particular hongo, suceden dos cosas: por un lado, el hongo se va alimentando de la hormiga infectada, y por el otro, controla el sistema nervioso central y sus músculos.

Luego de ser infectadas, los científicos observaron que las hormigas comenzaban a caminar en forma muy errática y a tener “convulsiones”. Este comportamiento genera que se caigan de los árboles donde suelen estar sus nidos y no puedan volver a ellos.

La razón de este comportamiento radica en que la estrategia del hongo es mantener a la hormiga en la superficie del bosque (sotobosque), donde las condiciones de temperatura y humedad son las adecuadas para la proliferación del hongo.

Una vez realizado esto, y cuando el hongo ya esta lo suficientemente desarrollado, hace que la hormiga zombie suba hasta la parte superior de un árbol. Una vez allí, el hongo obliga a la hormiga a morder fuertemente una de las hojas o tallo. La hormiga infectada no soltará la hoja ni aún después de muerta. En el mismo estudio científico observaron cambios radicales en la composición de los músculos de la hormiga.

Una vez la hormiga zombie está aferrada al árbol, el hongo la mata y su cuerpo fructífero comienza a crecer en la cabeza del insecto. Finalmente, el hongo esparcirá las esporas que infectarán a las próximas víctimas, comenzando el ciclo nuevamente.

Músculo de hormiga y células fúngicas.
Reconstrucción 3D de un músculo aductor de la mandíbula (rojo) rodeado por una red de células fúngicas (amarillo). (Imagen: Hughes Laboratory / Penn State)

Recuerda que siempre puedes visitar el Diccionario Científico en caso que no recuerdes el significado de los conceptos científicos.

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