El Virus Nipah pone al mundo en peligro

El temible Virus Nipah. ¿Por qué el mundo le tiene tanto miedo?

Los virus son agentes infecciosos microscópicos (mucho más pequeños que una bacteria o una célula humana) que requiere sí o sí de otro ser vivo (hospedador) para poder multiplicarse. En el caso del Virus Nipah, tanto el murciélago de la fruta como los cerdos, son huéspedes que, al entrar en contacto con el ser humano, pueden infectarlo. Esta virus es capaz de producir un cuadro clínico muy grave, aumentando en gran medida su letalidad. ¿Podrá este virus acabar con la humanidad? ¿Por qué hay gobiernos y países tan preocupados por este virus? ¿Es peor que el ébola? Veamos la respuesta a estas preguntas en el siguiente artículo.

Virus Nipah
Imagen representativa del virus Nipah.

El Virus Nipah no es nuevo

Si bien el virus Nipah se hecho popular en estos últimos días por un gran brote en Kerala, India, la realidad es que el primer indicio de la aparición de este microorganismo, se remonta a Malasia, hace más de 20 años. Desde ese entonces, han habido algunos brotes en Bangladesh, pero nada grave como para que suenen las alarmas del mundo. Sin embargo, este último brote ocurrido en India, sí ha generado un cierto revuelo, debido a que ya hay varios países involucrados. De hecho, el virus Nipah se encuentra en la lista de prioridades de la Organización Mundial de la Salud (ONU) de patógenos con potencial para convertirse en una epidemia y para la cual no existe actualmente una vacuna o un tratamiento efectivo.

Virus Nipah
Mapa de propagación del virus Nipah. Fuente: FLIRT (ECOHEALTH ALLIANCE).

Método de contagio del Virus Nipah

El virus Nipah (NiV) es un virus zoonótico, es decir, se hospeda en animales. Normalmente éste virus se encuentra hospedado en murciélagos que se alimentan de frutas, como así también en cerdos. 

Por causas como la deforestación y el cambio climático, los murciélagos que antes habitaban en bosques, están migrando hacia zonas más urbanas, alojándose en árboles donde el contacto con la gente es muy frecuente. De esta forma, se favorece a la propagación del virus. En tanto, la cría de animales domésticos como los cerdos (aunque también ha habido casos en gatos, perros, cabras y caballos), también ha influido favorablemente para que este virus se disemine.

Por otro lado, también ha habido casos en donde personas sanas contrajeron el virus luego de estar en contacto cercano con pacientes infectados.

Contagio Virus Nipah
Formas de contagio del virus Nipah. (Fuente de la imagen: https://www.webconsultas.com/salud-al-dia/virus-nipah/causas-de-la-infeccion-por-el-virus-nipah).

Síntomas del Virus Nipah

El cuadro clínico que produce este virus suele ser extremadamente grave. En los primeros pasos de la infección, es muy común la presencia de fiebre, dolor de cabeza, dolores musculares, vómitos e irritación de garganta, síntomas que fácilmente se pueden confundir con una gripe común.

Por otro lado, en más de la mitad de los casos el virus Nipah produce síntomas neurológicos por encefalitis aguda (inflamación del cerebro). Los síntomas de la encefalitis pueden ser muy variados, como mareos, somnolencia y disminución del nivel de consciencia. Llegado el caso, el paciente incluso puede llegar a sufrir convulsiones o un coma.

En algunos otros casos pueden aparecer síntomas respiratorios que pueden ser desde muy leves (tos seca o una insuficiencia respiratoria leve) a más graves como neumonía atípica extensa con insuficiencia respiratoria grave. 

Ya en los casos más extremos, se puede dar la falla múltiple de órganos, falla renalhemorragia digestiva e incluso la muerte.

 

¿Qué tan letal es el Virus Nipah?

Una de las características por las cuales los países del mundo se alarman ante la aparición de un virus cualquiera es su letalidad. Otras características podrían ser también su método de propagación y que tan fácil se disemina, entre otras. Por ejemplo, el ébola es un virus que se propaga extremadamente fácil y su letalidad ronda el 90% (puede ser un poco mayor o menor según la cepa), es decir, que 9 de cada 10 personas infectadas, fallecen. 

En el caso del virus Nipah, su porcentaje de letalidad no es para nada despreciable. Según los registros y la evaluación de los casos, ésta enfermedad es letal, nada más y nada menos, que en el 70% de los casos. Sin duda, un número para tener en cuenta y encender las alarmas de los países afectados y sus vecinos.

En cuanto a su tratamiento, NO hay vacuna preventiva aún. Sí hay un medicamento por la vía oral que reduce el un poco el porcentaje de muerte, pero no elimina la enfermedad por completo.

La mejor forma de prevenir esta enfermedad es tomar ciertos recaudos. En las granjas de cerdos donde trabajan seres humanos, es clave aislar aquellos animales infectados y sacrificarlos en caso de estar enfermos. Por otro lado, en cuanto al contacto entre humanos, es fundamental la higiene personal en todo momento, como por ejemplo, el lavado de manos y evitar completamente el contacto con todo tipo de secreciones.

¿Hay motivos para preocuparse por una pandemia?

Motivos para preocuparse hay, por supuesto. Estamos en presencia de un virus con una alta tasa de letalidad, ya expandido en algunos países y con una cantidad considerable de muertes registradas. Sin embargo, estamos muy lejos de una pandemia causada por el virus Nipah y mucho más lejos aún de estar en peligro como especie, como algunos portales alarmistas sostienen. Ha habido brotes de ébola mucho más importantes que este y no hemos tenido mayores problemas en contenerlo. 

Tengamos en cuenta también que la principal forma de contagio es a través de animales infectados. Esto es de suma importancia a la hora de “temerle” al virus. En el caso del virus Nipah, sí tenemos que estar alertas, tomar las medidas necesarias de prevención y mantenerlo controlado, pero tampoco sobreestimarlo.

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